Like Ice in The Sunshine … and lots of stuff to write.

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It’s 30 °C outside – however, the PhD thesis is alive and kicking, even though its author (me) is hardly moving when it’s that warm outside. Well, writing up goes well and because I received my certificate for the teaching module “Writing and Teaching” the other day, I’d like to give some advice for everyone who also has to get something down on paper during these summer days. It’s not only PhD theses that want to get their word count, up, there are also essays and so on…

Write every day

Why should one do that? That’s easy, and there are several reasons why this helps. First of all, there is progress every single day. More and more words get written, the word document adds one page after another, and at the end of a working day, the next steps towards the goal – a finished essay, for example – are taken. That’s a neat psychological trick. Even though there might not be thousands of words written in one day, there is indeed progress. Second, a habit is formed, slowly but surely. The first few days may be hard and frustrating, however, the writing phase will make its way into the daily routine and will then be an easier task. For people who love planning, I recommend to set a word count for each day that has to be and can actually be (!) reached. Of course, sticking to this word count is not always possible, however, when the task is done, one can (and should!) call it a day.

Write what you like the most

Well, everyone is familiar with the following situation: there are chapters and paragraphs one just doesn’t like, doesn’t want to write, doesn’t want to anything, however, things have to be done. One cannot avoid the theoretical background or the methodology section forever.
But one can today.
I’m not usually the one advertising procrastination, however, summer heat is an exception to the rule. It’s hard to focus on writing as it is, and so I’m lenient just this once. Also, writing is still done – just not the hard parts. After all, who says that research papers or essays have to be written in chronological order?* I think that if you know what you want to write about, if you know your theories and the like, you may let it be or just take a few notes, and go on to what you really want to get down on paper. Life’s (close to) a picnic this time. One can always get back to these parts later on, when the “fun” parts are done.

Write, write and unblock your head

Alright, life’s not always a picnic, even if there are nice parts to be written. One gets stuck, ideas vanish into thin air, book titles follow suit and are just gone. Everything’s gone. What now? First of all, take three steps back, then take a deep breath. And then go on – with a mind map, for example. Mind maps are a great way to get one’s thoughts back in focus, and maybe even give a slightly ordered picture if one desires to classify thoughts in such mind map. Ideas and thoughts will come back, they just need a bit of help and time. Freewriting does also help – one way is to sit down and write relentlessly for three minutes straight. Whatever comes to mind, put it down, and just don’t let the pen leave the paper (or the fingers the keyboard). Even thoughts that do not belong to the task at all – “I’d love to be outside, I’d like to buy some ice cream” – should be written down. Because with this, the brain eventually restarts. One is sitting there, writing and writing, and after a while, it’s not hard to switch to the actual task because of the already established writing flow. Sometimes it’s quite useful to fool oneself.
However, just a little piece of advice so that thoughts and ideas might not get lost in the first place or are easier to find later on: write ideas down when they come, and the case of book titles, just take a picture of the cover with a mobile phone. The mobile phone are around anyway, so one can put them to a good use, eh? By the way, there are also apps for note taking, so there is not even need for pen and paper.

Things still won’t work!

Okay. No worries – leave the library and get some ice cream. Paying a visit to the outdoor pool sound great? Go for it. I’m repeating myself, but here it comes: breaks are crucial, especially when it’s hot outside. And even more so if one is not used to temperatures like this; I am definitely not since drizzle constitutes nice weather where I’m from. So, if you have to work in this heat, don’t forget to relax every once in a while. Everything’s better after ice cream and iced tea.

After all, it’s like this when there are lots of words to be written: don’t get it right, get it written! Revision comes afterwards, but there no revision without anything to edit.

So here we go – good luck with your essays, dissertations and so on!

 

* Just one footnote: I recommend to write the introduction first. I do know that the introduction is the chapter that many people write last. However, I think that knowing what one wants to do and using the introduction as a guideline for not getting lost in details is valuable. But that’s just me, and I’m a top-down writer. Just do it the way you like and that is successful for you, however, I recommend to be aware of what other tactics are out there.

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Sommer, Sonne, Eis … und Textproduktion!

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Das auch noch bei 30 °C im Schatten! Aber die Diss schläft nicht, selbst wenn es ihre Autorin manchmal vorziehen würde. Also, das Schreiben geht voran, und weil ich die Tage endlich meine Urkunde für die Zertifizierung im Lehrprofil „Schreiben in der Lehre“ bekommen habe, möchte ich noch ein paar Schreibtipps geben, die dem einen oder anderen vielleicht die Schreibphase während der Tropenhitze erleichtern. Denn nicht nur die Diss will geschrieben werden, sondern auch Hausarbeiten und dergleichen…

Schreibe jeden Tag

Warum? Das hat mehrere Gründe. Erst einmal sieht man Fortschritt, wenn man jeden Tag schreibt. Immer mehr Worte kommen auf das Papier, und am Ende des Tages kann man sich rühmen, seinem Ziel wieder einen Schritt näher gekommen zu sein. Das ist der erste psychologische Effekt. Selbst wenn man am Ende nicht quantitativ viel Text geschrieben hat, kann sich am Ende des Tages dennoch über Forschritt freuen. Die zweite psychologische Komponente liegt darin, dass man so in eine Gewohnheit verfällt. Die ersten Tage mögen hart sein, aber dann passt sich das tägliche Schreiben schließlich in den Tagesverlauf ein. Wer gerne plant, dem empfehle ich, sich täglich eine gewisse Anzahl an Worten vorzunehmen. Man muss sich nicht immer an sie halten – aber wenn das realistische Tagessoll geschafft ist, kann (und sollte!) man getrost Feierabend machen.

Schreibe das, was dir am meisten Spaß macht

Wer kennt das nicht – unliebsame Abschnitte oder sogar ganze Kapitel müssen zu Papier gebracht werden, das ist nun einmal so und man kann sich nicht dagegen wehren. Ob es nun der Abschnitt zu den verwendeten Methoden ist oder der komplizierte theoretische Hintergrund, irgendwann muss es gemacht werden.
Aber nicht heute.
Wenn man sich eh schon kaum auf Bücher und Worddokument konzentrieren kann, dann muss man nicht unbedingt das schreiben, was eh keinen Spaß macht. Das klingt banal, aber Paper und andere Schriftstücke müssen nicht in chronologischer Reihenfolge geschrieben werden*. Wer weiß, welche Theorien er oder sie testen möchte, muss den Theorieteil nicht schon geschrieben haben. Es langt erst einmal, die Theorie im Kopf zu haben, oder ein paar Stichworte zu notieren. Wieso soll man es sich schwerer machen, als es ist? Und wenn am Ende nur noch der vermeintlich schwierige bzw. unliebsame Teil fehlt, geht schließlich auch der leichter von der Hand, immerhin ist man ja fast fertig mit der Arbeit.

Schreibe deinen Kopf frei

Es gibt immer die Situation, dass man hängenbleibt. Der Gedanke ist weg, die Idee ist verflogen, und wie dieses eine Buch noch hieß, das man gestern noch unbedingt einarbeiten wollte, ist auch vergessen. Was hilft dann? Drei Schritte zurück, Durchatmen, und dann zum Beispiel eine Mindmap, in der man seine Gedanken zu dem Thema aufschreibt. Ob nun schon geordnet oder einfach nur frei auf einem Blatt Papier, das ist dem eigenen Geschmack überlassen. Ideen kommen wieder, manchmal brauchen sie nur etwas Hilfe und Zeit. Freewriting, bei dem man z.B. drei Minuten durchgehend alles schreibt, was einem einfällt – und wenn es ist, dass man am liebsten ins Freibad gegen möchte anstatt in der Bibliothek zu sitzen – ist ebenfalls eine wunderbare Möglichkeit, den Kopf in Gang zu kriegen. Denn dann schreibt man ja schon eine Weile und kann sich danach fast schon gemütlich dem eigentlichen Text zuwenden – wieder eine kleine Selbstüberlistung.
Zur Prophylaxe: alles aufschreiben bevor es entfleucht, oder von den Buchtiteln mit dem allgegenwärtigen Smartphone ein Bild vom Cover machen. Einfacher geht’s nicht – und seine Gedanken aufschreiben geht auch mit einer App. Das Handy ist (fast) immer dabei, selbst wenn es ein schönes Notizbuch nicht ist.

Und wenn gar nichts mehr hilft?

Um es mit den jetzt schon unsterblichen Worten von Fußballnationalspieler Per Mertesacker zu sagen: dann geht’s erstmal drei Tage in die Eistonne. Ja, manches Mal hilft nur noch, dass man die Füße hochlegt und ein bisschen abschaltet. Das möchte ich immer wieder betonen: Pausen sind wichtig! Niemand kann durcharbeiten, bei 30 ° erst recht nicht, und wer wie ich aus dem regnerischen hohen Norden Deutschlands kommt, der sowieso nicht. Wer dennoch ran muss, kann sich an den obigen Tipps versuchen und/oder sich mit einem Eis über die heißen Tage retten.

Darüber hinaus gilt wie immer folgender Grundsatz: Don’t get it right, get it written!
Was raus ist, ist raus, und kann am Ende immer noch überarbeitet werden. Wenn am Ende ein leeres Blatt steht, weil kein Gedanke gut genug war, kommt entsteht nur Frust.
Also, viel Erfolg bei den sommerlichen Schreibaufgaben!**

 

* Hierzu eine kleine Fußnote: ich empfehle immer, die Einleitung zuerst zu schreiben. Ich weiß, dass viele genau dies zuletzt tun, aber wer vorher weiß, was er schreiben möchte, kann sich dadurch später eine Menge Denkarbeit erleichtern. Aber das bin mal wieder ich als „Top-Down-Schreiberin“, die gerne alles vorher plant – deswegen ist das hier nur eine Empfehlung, und alle „Chaosschreiber“ sollen natürlich genau so weitermachen, wie es ihnen guttut.

** Hiermit ein kleiner Gruß an meine Studis – ihr schafft das!

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Writing at university – a piece of cake?

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What happened?

I attended a workshop (three weekends in total) on a topic that does not seem to get enough attention at university – at least it does not in Germany – and that is writing. Nobody ever talks about that, the common stance seems to be that everyone know how to write, how to string words together, and thus, everyone is also supposed to know how to deal with essays and final dissertations. This is what my own time as an undergrad and also postgrad was like – I always worked according to the “try and error” system, which was sometimes working out fine, sometimes not so much. Some essays took forever, some I wrote fairly quickly. Well, I wrote somehow, that was it.

But, the question is, is it really necessary to leave students alone with this? Is this really part of the daily “uni struggle” just because “this is the way it is”? Well, I don’t think so, and the workshop called “Supervising essays/dissertations” at Leuphana University Lüneburg, lead by Prof. Dr. Ingrid Scharlau and Christine Heß, showed me that there are quite different approaches to this.

What do I think about this?

Well, as for myself, I rarely struggle with writing. No writer’s block, nothing. Why? Well, I only thought about this during the aforementioned workshop, and I came to the conclusion that even though I have never attended any sort of formal training, I went through the “school of life”: during my master’s at the London School of Economics and Political Science, I always had to write something during term time – essays of around five pages, short answers to given questions, all-the-time. But, that was no piece of cake, and even though I learned a lot from just doing it, I would not recommend this way to everyone.

And that there definitely are other ways to deal with writing at university – this is what I learned during the workshop. The first weekend gave some theoretical background on writing and writing psychology, and so we, the participants, worked our way through the writing process. Concerning the drafting stage, we looked at techniques like mind maps and clustering, and scrutinised our own writing habits. The next step was the writing process itself, so we focused on topics like writer’s block and several strategies to deal with an essay or a bigger piece of writing. The last weekend was all about giving (and receiving) feedback – that is especially important for us lecturers!  Giving “good” (and thus, “useful”) feedback is quite a feat and does not come naturally.

For every single step we did all the proposed exercises ourselves, and often discussed them afterwards. There was a plethora of different exercises – ranging from a “writing talk” in a group, in which the question “What disrupts my writing?” was discussed (of course only by using a pen and not the mouth!), or writing a fairy tale, and so on, and so forth. I think that this was crucial, doing it all myself – yes, it was not easy to get started with “that stuff”, but now I know exactly how the exercises work and how I (and others) feel while doing them.

So, what to do with this new knowledge? I will plan and conduct my own writing workshop, where I will see which techniques and exercises work (and which don’t) for students. We will see how that works out, but I believe that students do not have to be left alone with their (writing) worries. Solutions can be easy – I would’ve never believed that just sitting down and “free write” anything that comes to my head for five minutes on a given topic would help to get my thoughts back on track!

Conclusions

So, why did I attend this workshop even though I am not a typical “writing worrier”? That’s easy: since I do not suffer from these problems, I also struggle with giving advice when students of mine come to me and ask for help concerning their writing. Well, I know how I do it, but that’s not how everyone writes. So I decided to learn about that, and I am actually looking forward to the next essay phase. And, well, concerning my own PhD thesis, knowing things like that never hurt…

 

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„Schreiben kann doch jeder!“ – Ach, wirklich?

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(Foto von mir)


Was ist passiert?

In einer Fortbildung an meiner Universität habe ich mich mit einem Thema auseinandergesetzt, dass zumindest in meinem Studium immer als selbstverständlich hingenommen wurde: das Schreiben. Darüber musste niemand reden – jeder kann schreiben, kann Buchstaben zu Wörtern und Sätzen zusammensetzen, und kann somit auch Hausarbeiten und lange Abschlussarbeiten verfassen. So schien zumindest immer die Auffassung zu sein, denn ich habe als Studierende immer frei nach dem System „try and error“ gearbeitet – das ging, je nach Thema, mal schneller, mal langsamer, mal besser, mal schlechter. Ich habe eben einfach geschrieben.

Aber muss man die Studierenden damit wirklich allein lassen? Gehört das wirklich zu dem täglichen „Uni-Kampf“ dazu, dass man sich durch Hausarbeiten und Essays quält, weil „das eben so ist“? Die Fortbildung namens „Haus-/Bachelor-/Abschlussarbeiten betreuen“ an der Leuphana Universität Lüneburg, geleitet von Prof. Ingrid Scharlau und Christiane Heß, hat mir gezeigt, dass das auch ganz anders sein kann.

Was meine ich dazu?

Ich selbst habe keine Probleme mit dem Schreiben. Keine Blockaden, keine Angst vor dem weißen Blatt. Woran das liegt? Darüber habe ich mir erst in dieser Fortbildung Gedanken gemacht. Ich habe zwar nie einen Kurs besucht, in dem mir Techniken des Schreibens näher gebracht wurden, aber ich hatte vor allem während meines Masters gutes Training; an der London School of Economics and Political Science musste ich ständig kleinere Dinge schreiben: Essays von gut fünf Seiten, kleinere Meinungstextchen von wenigen hundert Wörtern, und so weiter. Ein hartes Brot, könnte man sagen, und sicherlich nicht für jeden etwas. Das muss doch auch mit weniger Druck gehen.

Und dass das möglich ist, habe ich an drei Wochenenden in einem Workshop für Doktoranden gelernt. Das erste Wochenende ging mit schreibdidaktischer Theorie und Psychologie los, und nach und nach haben wir uns durch den Schreibprozess gearbeitet. Für die Planungsphase haben wir uns um verschiedene Methoden, wie Mindmapping und Clustering, gekümmert, und unsere eigene Schreibgewohnheiten und –prozesse analysiert. Der nächste Schritt war die Schreibphase selbst, und Themen wie Schreibblockaden und das strategische Vorgehen beim Verfassen einer Arbeit standen im Vordergrund. Der letzte Block drehte sich um Feedbackgeben. Gerade für uns Dozenten besonders wichtig! Wie man „gutes“ Feedback gibt, das ist keine selbstverständliche Sache.

Für alle Schritte haben wir die Übungen selbst ausprobiert, und häufig dann auch in der Gruppe diskutiert. Die Übungen waren ganz unterschiedlich – wie ein „Schreibgespräch“ mit mehreren, in denen z.B. die Frage „Was stört mich beim Schreiben?“ (natürlich nur mit dem Stift, und nicht mit der Stimme) erörtert wurde, oder das Erfinden eines Märchens zu einer vorgegeben Situation, es war eine Menge dabei. Dieses Vorgehen fand ich besonders wichtig – auch, wenn es im ersten Moment Überwindung gekostet hat, „diesen Kram“ selbst auszuprobieren, weiß ich nun genau, wie die Übungen wirken – einmal auf mich, und die Gruppendiskussion weiß ich auch, wie es anderen geht. Dadurch werde ich mich besser in die Studierenden hineinversetzen können, da bin ich mir sicher.

Was steht also in Zukunft an? Ich werde meinen eigenen Schreib-Workshop durchführen, und dann den Erfolg (oder Misserfolg) der einzelnen Übungen und Techniken selbst testen können. Ich bin gespannt – und nun überzeugt, dass man die Studierenden mit ihren (Schreib-) Sorgen nicht alleine lassen muss. Vor allen Dingen, wenn die Sache relativ einfach sein kann – ich hätte nie gedacht, dass die Übung „Freewriting“ (in z.B. fünf Minuten zu einem Thema nur schreiben, egal, was einem dazu in den Kopf kommt, der Stift darf aber nicht abgesetzt werden) wirklich hilft. Aber – auch und gerade als Doktorandin kann und soll man immer noch etwas Neues lernen!

Fazit

Warum habe ich das Seminar eigentlich besucht, wenn ich selber diese typischen Probleme und Sorgen nicht habe? Ganz einfach: weil ich sie nicht kenne, fällt es mir nicht leicht, in diesem Feld Tipps zu geben. Ich kann meine eigenen Techniken nennen, aber die liegen nicht jedem. Und diese laufen bei mir mittlerweile so automatisiert ab, dass ich bei meinen Erklärungen bestimmt auch noch eine Menge vergesse. Also, rein in die Fortbildung, und wie oben schon beschrieben, ich habe eine Menge gelernt. Jetzt werde ich besser Rat geben können – gerade jetzt, da sich das Semester so langsam wieder dem Ende neigt und die Hausarbeiten für die Studierenden in gar nicht mehr so weiter Ferne liegen. Und für meine eigene Dissertation  habe ich jetzt „ganz nebenbei“ auch noch ein paar Tricks in petto…

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